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Henry Salt à Aksum (1805)

On sait combien Louis Robert connaissait les relations des voyageurs qui avaient parcouru au 19e siècle l’Asie Mineure. Ils étaient comme l’un de ces instruments – et non des moindres – dont l’historien, cet “homme-orchestre” (…), tire “une symphonie”. Suivant cet exemple, nous offrirons, chaque mois, un morceau choisi parmi les récits des nombreux visiteurs de l’océan Indien, comme un possible prolongement des documents antiques.

Voyage en Abyssinie par Mr Salt, traduit de l’anglais et extrait des voyages de Lord Valentia, Paris et Genève, 1812, tome 1, p. 237-249

16 septembre [1805]
La première impression que me fit l’église d’Axoum fut de me rappeler les manoirs gothiques de la noblesse en Angleterre, avec lesquels elle a une ressemblance frappante. En nous approchant, nous passâmes devant les ruines d’un grand nombre d’obélisques renversés, dont quelques-uns n’offrent rien qui indique qu’autrefois ils aient été embellis d’aucun ornement de sculpture, et dont d’autres au contraire semblent avoir été fort soignés sous ce rapport. À la fin, après avoir passé un grand réservoir sur notre gauche, nous eûmes beaucoup de plaisir à voir un obélisque encore dressé sur sa base, que nous avait caché jusque-là le feuillage d’un grand darou. C’est sans aucun doute celui dont parle Poncet, et que Bruce a décrit et dessiné depuis. Il a environ quatre-vingts pieds de haut ; il est fait d’un seul bloc de granit, sculpté avec soin, et les proportions en sont très belles. Mon attention demeura longtemps fixée sur ce monument aussi beau qu’extraordinaire, dont le dessin, tel que l’a donné le dernier des deux voyageurs que je viens de citer, ne peut donner aucune idée. 1280px-Stelenpark_in_Axum_2010Il est difficile d’imaginer quels moyens durent être mis en œuvre pour dresser cette lourde masse de granit. L’étonnement, produit par un ouvrage de cette nature, est accru par le souvenir de l’état auquel l’Abyssinie se trouve réduite.

Un peu au dessous de cet obélisque, qui seul a bravé les injures du temps, et qui paraît si parfait qu’on le croirait élevé tout récemment, nous nous trouvâmes en face de l’église, que Bruce a mal à propos dépréciée. Si on la compare aux autres églises du Tigré, on trouve qu’il n’y en a aucune qui la vaille, pour la grandeur, la richesse et la sainteté, à l’exception de celle de Chélicut. Les prêtres eurent d’abord beaucoup de répugnance à nous en accorder l’entrée. Mais enfin le nom et l’autorité du Ras les y détermina. Nous sûmes ensuite que l’unique motif de leur résistance était qu’ils n’avaient pu préparer pour notre réception toutes les belles choses qu’ils possèdent. Ce qui frappe d’abord à l’extérieur, est la hauteur de l’église, qui ne peut être moindre de quarante pieds. La colonnade de la face est soutenue par quatre piliers massifs, de forme carrée et d’environ cinq pieds de côté, composés de petites pierres et recouverts de plâtre. Quand nous demandâmes à voir l’intérieur de l’édifice, la porte du fond s’ouvrit, et nous entendîmes chanter dans un appartement éloigné de nous ; ensuite quelques prêtres s’avancèrent en récitant des prières et brûlant de l’encens. Tous les livres, tous les trésors de l’église furent mis sous nos yeux. Les livres sont d’un très grand format, et couverts de dorures et de figures en relief. Quant aux trésors, ils ressemblent tellement à ceux de Chélicut, que ce n’est pas la peine de les décrire. J’appris par les livres, que la première église chrétienne fut fondée à Axoum, il y a onze cent quarante ans, à la même époque où fut fondée celle d’Abrahasuba ; et qu’elle fut détruite par Mahomet Cragné en 1526. L’église actuelle a été bâtie par le Sultan Ayto Fasil, fils d’Ayto Socinios, en 1657.Stela_aksum

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