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Colloque international Gujarat and the Sea, 1-3 octobre 2010, Mandvi, Gujarat, Inde

Colloque international « Gujarat and the Sea »

1-3 octobre 2010

Mandvi (Gujarat, Inde)

Compte-rendu de Sara Keller (Post-doctorante associée au Laboratoire Islam médiéval / Programme APIM)

sara_keller@hotmail.fr

Colloque organisé par Mr Hasmukh Shah, président de l’organisation ‘Darshak Itihas Nidhi’

Le navigateur et constructeur de maquette Shivjibhai presentant le "kotia" kutchhi lors de l'exposition accompagnant le colloque Gujarat and the Sea (photo S. Keller)

Bien qu’aujourd’hui situé à l’écart des voies de communication les plus animées, le port historique de Mandvi fut retenu pour recevoir le colloque international « Gujarat and the Sea » du 1er au 3 octobre 2010. C’est sur fond de chantiers traditionnels de construction navale que se sont succédées les conférences portant sur les activités commerciales et maritimes des ports gujaratis depuis l’ère pré-chrétienne.

Le panel des présentations s’est organisé autour de deux réflexions majeures portant respectivement sur les échanges et activités portuaires historiques du Gujarat, et sur les techniques de construction navale et de navigation dans l’océan Indien occidental au cours des périodes pré-modernes (nous ne reviendrons pas ici sur les communications qui traitaient des recherches archéologiques effectuées sur les sites datant des civilisations harappéennes). Les interrogations orientées sur les technologies, les communautés et la nature des échanges attestés dans les sites portuaires gujaratis offrent un regard nouveau sur les rapports, les communications et les transferts de l’océan indien au cours de l’histoire. Elles ont ainsi mis en évidence le rôle privilégié du Gujarat comme plateforme de contacts pour des espaces à la fois régionaux et globaux, et apporté de nouveaux éléments de compréhension révélant l’importance des communautés gujaraties marchandes et navales sur la longue durée.

Le colloque fut l’occasion de présenter des travaux récents portants sur des sources écrites parfois inédites, démontrant à la fois la variété des interactions manifestées dans les ports gujaratis jusqu’à l’époque moderne, et la persistance du rôle clef des marchands, constructeurs et navigateurs gujaratis dans l’océan indien. On relèvera notamment l’intervention de Rukshana Nanji qui pu démontrer, à la lumière du poème Kisse-i-Sanjan, la présence de communautés parsies à Sanjan et dans de nombreux grands ports du Gujarat, ainsi que leur rôle dans les échanges commerciaux et culturels. Notons aussi l’étude de Sally Church portant sur deux rapports maritimes chinois des XIIe et XIIIe siècles, celle de Leonard Y. Andaya concernant des sources malaises des XVe, XVIe et XVIIe siècles, les travaux de John Carswell sur des céramiques chinoises et autres objets archéologiques retrouvés dans différents sites du Gujarat, ou encore l’étude de Gauri Parimoo analysant les motifs ornementaux des textiles retrouvés en Indonésie et provenant manifestement du Gujarat.

En parallèle, les communications de Claude Guillot et Paul Wormser sur l’éloge des navigateurs gujaratis par les Portugais, celle de Jose Malhao Pereira sur l’influence des techniques de navigation indienne dans les sources écrites portugaises des XVe-XVIe siècles, ou encore l’étude de Adhya Bharti Saxena sur les cahiers de navigation et de commerce gujaratis (une source encore largement inexploitée) démontrent le rôle essentiel joué sans discontinuité par les communautés gujaraties dans l’océan indien.

Ces différentes présentations furent enrichies par le témoignage inattendu de plusieurs navigateurs kutchhis qui participaient, dès avant l’indépendance, aux traversées de l’océan Indien, depuis Mandvi vers les côtes arabes et africaines. Leurs récits ont permis de mieux comprendre les pratiques traditionnelles locales de la navigation, qui permirent à de multiples générations indiennes d’atteindre des régions aussi lointaines et diverses que Zanzibar, le Mozambique, le Yémen, le sud-est asiatique, etc.

C’est ainsi que le séminaire fut l’occasion d’orienter la réflexion sur les acteurs des échanges dans l’océan Indien, et de démontrer la présence et la persistance des communautés gujaraties sur l’ensemble de la période médiévale et moderne, indépendamment des rapports de force et des jeux politiques qui ont pu affecter les territoires et les sites portuaires.

Une exposition sur le thème « Gujarat et la mer », présentée à Mandvi lors du colloque, permit d’illustrer, à l’aide de reproductions de différentes sources historiques (cartes et illustrations), les perceptions européennes des côtes et ports du Gujarat depuis le XVIe siècle.

L’exposition fut aussi l’occasion de présenter plusieurs documents et objets d’origine locale, notamment un carnet de commerce et de navigation gujarati (une « pothi »), une étude en gujarati publiée en 1935 portant sur l’art de la construction navale locale, et une maquette de navire traditionnel kutchhi (le « kotia »). L’exposition sera présentée les 19, 20 et 21 novembre à Ahmedabad, puis à Surat en décembre (dates en attente de confirmation).

Le colloque sur le « Gujarat et la mer » a finalement ouvert de nombreux champs de réflexion, notamment concernant les civilisations pré-chrétienne, l’art de la navigation pré-moderne, les transferts culturels dérivant des échanges commerciaux et politiques, ou encore les liens avec la côte mahrattie. Le comité d’organisation a donc exprimé le souhait de donner suite, sous la forme d’une seconde édition, à la dynamique de réflexion impulsé par cette rencontre. Les communications du colloque « Gujarat et la mer » feront par ailleurs prochainement l’objet d’une publication.

Gujarat and the Sea – Program

International Conference « Gujarat and the Sea »

Organised by Shri Hasmukh Shah, chairman of Darshak Itihas Nidhi

1-2-3 October 2010, Mandvi (Gujarat, India)

Report by Sara Keller (Post-doctoral associate researcher, Laboratoire Islam médiéval)

The port city of Mandvi might be located outside the main communication network of India’s westernmost state Gujarat, but was the most apt for locating the international conference on « Gujarat and the Sea » from 1st to 3rd of October 2010, thanks to its centuries old tradition of ship building and port activity.

That’s how the traditional wooden boat construction served as a background for the seminar on the trade and maritime activities of the gujarati ports since the pre-christian time.

Two major thoughts dominated the panel discussion proceedings, first being the exchanges and port related activities in Gujarat, second concerning the navigation and sailing constructions techniques in the Indian ocean during the pre-modern times (I won’t detail here the papers concerning the archeological research on Harappan cities and ancient maritime sites in Gujarat). The questions rising in the field of technologies, communities and nature of exchanges attested in the port sites of Gujarat facilitate a fresh look on the relationships, communications and transfers in the Indian ocean during the history. Those discussions did not only show the particular role of Gujarat as a contact platform for regional and global spaces, they also brought forth new insight demonstrating the importance of gujarati trade and sailing communities on a longer run.

Several scholars got the opportunity during the conference to present their recent works on written sources, sometimes unedited, showing the variety of interactions occurring in the ports of Gujarat till the modern time, as well as the continuous importance of gujarati merchants and sailors in the Indian ocean. Let us particularly note the paper of Dr Rukshana Nanji quoting the poem Kisse-i-Sanjan and demonstrating the presence of Parsi communities at Sanjan and several other important ports of Gujarat, as well as their important role in term of economic and cultural exchange. Several papers brought revealing information in a similar line, like the study of Dr Sally Church on two Chinese maritime reports of the 12 and 13th centuries, the work of Dr. Leonard Y. Andaya concerning Malay sources of the 15-16-17th centuries, the presentation of Prof John Carswell mentioning Chinese ceramics and other archeological objects found on various gujarati sites, or the study of Dr. Gauri Parimoo analyzing ornamental designs on cloths found in Indonesia but with distinct signs of gujarati origin. At the same time, the presentation of Prof. Claude Guillot and Dr Paul Wormser on the Portuguese praise for gujaratis sailors, the paper of Dr. Jose Malhao Pereira on the influence of Indian sailing techniques in the Portuguese written sources of the 15-16th centuries, or the study by Dr. Adhya Bharti Saxena on the gujarati sailing and trade booklets (a largely unstudied source) prove the fundamental role played, without discontinuity, by gujarati communities in the Indian ocean.

Those different papers were enriched by the unexpected testimony of few kutchhi sailors who participated, already before independence, to the overseas journeys from Mandvi towards the Arabic and African coasts. Their descriptions brought practical data which come to be an essential information for the understanding of the local traditional sailing knowledge which helped numerous Indian generations to reach far and diverse places such as Zanzibar, Mozambique, Yemen, or the south-east Asia, etc.

That is how the conference could focus the discussion on the actors of exchanges in the Indian ocean, and it could show the presence and persistence of the Gujarati communities in the trade and maritime field during the medieval and modern time, independently from the power and political games affecting the coastal regions and ports of Gujarat.

An exhibition on “Gujarat and the Sea”, presented at Mandvi during the conference, could show, with the help of reproductions of various historical sources (maps and illustrations) the European perceptions of the coasts and ports of Gujarat since the 15th century. The exhibition was also an opportunity to display several documents and objects of local sources, especially a gujarati sailing booklet (or “pothi”), a gujarati study on sailing construction dated 1935, and a model of a traditional kutchhi sailing (or “kotia”). The exhibition is now going to be presented in Ahmedabad on 19-20-21 of November and soon after in Surat (dates to be confirmed).

The conference “Gujarat and the Sea” opened many new field of studies, like the question of cities   during the pre-christian civilization era, the pre-modern sailing knowledge, the cultural transfers derived from the economic and political exchanges, or the links with the mahratti coast. The organizing committee expressed the wish of taking it further and are thinking of planning a second edition of this seminar to be able to find answers to the intellectual dynamic queries impulsed by this first meeting.

The committee is also looking forward to publish soon the papers presented during the conference.